MÉXICO EN EL PGA TOUR

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CÉSAR SAÑUDO, VÍCTOR MANUEL REGALADO… Y CARLOS ORTIZ.

Por Carloslucio Ramos

Para decirlo con claridad: ni Carlos Ortiz Becerra es el mejor golfista profesional mexicano de la historia o el que más dinero ha ganado en el PGA TOUR, ni Víctor Manuel Regalado García fue el primero en obtener un título de esta gira para México en 1974.

Estamos de fiesta, eso sí, porque en su torneo profesional 189 –desde aquel Korn Ferry Tour National Qualifying Tournament 2013– el jalisciense de 29 años por fin levantó un primer trofeo grande el 8 de Noviembre en el Vivint Houston Open, tras imponerse por dos golpes a Hideki Matsuyama y al #1 del Official World Golf Ranking: Dustin Johnson.

Profesional desde 2013, Carlos Ortiz firmó una tarjeta de 267 golpes (-13) en el renovado campo par-70 del Memorial Park Golf Course diseñado por Tom Doak. Hizo 5 bogeys en los primeros tres días, con un gran total de 49 pares y 18 birdies –cinco el domingo–, incluido el putt de casi 7 metros en el hoyo final, que festejó jubilosamente la gradería llena de paisanos (el público volvió al campo en este torneo), así como quienes lo seguimos por TV e Internet.

Carlos ganó el cheque más grande recibido jamás por un golfista mexicano: USD $1’260,000.

TIJUANENSE 1: CÉSAR SAÑUDO

De origen modesto, César Sañudo nació el 26 de Octubre 1943 y a los 11 años comenzó a trabajar como caddie en el Tijuana Country Club. Más tarde se mudó a San Diego con su mamá y cuatro hermanos, donde perfeccionó la práctica del golf en secundaria y preparatoria gracias a un programa especial de instrucción. En 1965 jugó la semifinal del US Amateur Championship y al año siguiente ganó el Campeonato Nacional de Aficionados, que le dio el pase para el Masters Tournament 1966 –ganado por Jack Nicklaus y en el que participó como amateur, sin pasar el corte.

Ingresó a los 23 años al PGA TOUR en 1967, después de superar los dos torneos de calificación, y jugó entonces su segundo Major: el US Open en Baltusrol (New Jersey), alcanzando la posición 54.

De carisma energético, con estatura de 1.78 y un outfit original –pantalones con grandes flores de colores, por ejemplo–, su magnífico swing le permitió llegar a la cima en 1970, imponiéndose por un golpe a Bobby Mitchell en el Azalea Open Invitational realizado en los links del Cape Fear CC de Wilmington, Carolina del Norte.

Con ese triunfo el 4 de Octubre 1970 –a la edad de 26– César Sañudo hizo historia como el primer mexicano campeón en el PGA TOUR, consiguiendo un premio de USD $12,000.

En los 14 años de actividad profesional irregular –tanto en el PGA TOUR como en el Champions Tour–, participó en 266 torneos y pasó el corte en 148, incluidos cinco de los 7 Majors que jugó: el mencionado US Open ’67, el PGA Championship 1971 (PGA National GC, sitio 47), el US Open 1972 que lideró por 36 hoyos (Pebble Beach, 9° lugar), el Masters 1973 (Augusta National, posición 43) y el US Open 1973 (Oakmont CC, 39).

Al retirarse del golf competitivo César se desempeñó como instructor profesional en clubes de El Cajón, California, y posteriormente fue marshal en el espléndido Coronado Golf Course de San Diego.

La suma de sus ingresos en el PGA TOUR: USD $175,897.

Entre las curiosidades de su vida destacan su relación sentimental en 1973-74 con la sandieguina Kristen Mary Houghton (hoy Kris Kardashian o Kris Jenner); infinidad de rondas con estrellas como Bob Hope y Clint Eastwood, entre muchos otros; haber jugado con los presidentes Richard Nixon, Gerald Ford George H.W. Bush; y el hecho de que, aun siendo zurdo, siempre jugó con bastones de diestro –como los primeros que tuvo cuando niño.

César Sañudo falleció a los 67 años, el domingo 28 de agosto 2011 en La Mesa, California.

TIJUANENSE 2: VÍCTOR REGALADO

Cuando se habla de los exponentes principales en la historia del golf nacional, por lo general aparece entre los lugares comunes –o desinformados, al lado de Treviño, Estrada, Toledo y hasta Pérez Acosta– el nombre de Víctor Manuel Regalado Garcíaquien después de aprobar las tres justas clasificatorias, comenzó una exitosa carrera profesional que se prolongó 18 años de forma ininterrumpida en el PGA TOUR.

Nacido en Tijuana el 15 de Abril 1948, de niño fue aficionado al futbol, el básquet y el beisbol, hasta que a los 10 años un amigo puso en sus manos el primer bastón de golf, y entonces todo cambió. Aprendió a jugar tan bien que en la adolescencia representó a nuestro país en la Copa América Juvenil de Golf (entre México, Estados Unidos y Canadá), y años más tarde ganó el San Diego Men’s Amateur Open 1967, que obtuvo nuevamente en 1970 junto con el Campeonato Nacional de Aficionados, consagrándose además como campeón individual en el Mundial Amateur por Equipos efectuado en Madrid –la Copa Eisenhower.

En 1971 Víctor debutó en el PGA TOUR participando en un evento como amateur, y se integró formalmente a la gira en 1972 –también a los 23–, después de aprobar la Qualifying School, pero sin poder pasar el corte en el único torneo que jugó ese año.

Las cosas mejoraron en la temporada 1974, cuando en 16 torneos logró 12 cortes, de los cuales uno histórico sucedió la primera semana de Agosto en el Pleasant Valley Classic, donde el domingo 4 se impuso por un golpe a Tom Weiskopf con score de 278 (-6). Fue su primer triunfo en el PGA TOUR –a los 26 años–, para ganar un cheque por USD $40,000.

El segundo campeonato vendría el 16 de Julio 1978 en el Ed McMahon-Jaycees Quad Cities Open, cuando también por la mínima ventaja venció a Fred Marti con tarjeta de 269 (-15) en el Oakwood CC de Coal Valley, Illinois, adjudicándose un premio de USD $30,000.

Representante de nuestro país en 6 Copas Mundiales de Golf (1972-73, 1978-79, 1982-83) y con una larga historia de triunfos en México, Víctor Regalado jugó 384 torneos en el PGA TOUR pasando 240 cortes y logrando dos títulos –además de cinco subcampeonatos y 30 Top 10s–, con ingresos de USD $629,407 en toda su carrera.

El mejor mexicano en la historia del PGA TOUR pasó el corte en nueve de los 13 Majors en que participó: dos Masters Tournament, cuatro US Open y siete PGA Championships –en cuya edición 1984 logró el décimo sitio con 281 golpes (-7) y USD $12,083.

A sus 72 años, Víctor Regalado sale al campo regularmente en el Club Campestre de Tijuana.

EL GUADALAJAREÑO CARLOS ORTIZ

Nació el 24 de Abril 1991 y aprendió con su padre a jugar golf en el Guadalajara Country Club, al igual que Lorena Ochoa Reyes. Destacó como infantil-juvenil y se matriculó en la Universidad del Norte de Texas, donde compitió en torneos colegiales como el Sun Belt Conference Golf Championship que ganó en 2011. Graduado en Estudios Internacionales, se decidió por el profesionalismo y a los 22 años alcanzó la posición 15 en el Korn Ferry Tour National Qualifying Tournament 2013, resultado que le permitió ingresar la temporada siguiente al Web.com Tour –gira de ascenso al PGA TOUR.

Como entonces lo registramos, en Marzo 2014 –a los 22 años– Carlos Ortiz logró su primer título profesional en ese circuito: el Panamá Claro Championship, con 268 golpes (-12) y un premio de USD 112,500; después vino en Abril para ganar El Bosque México Championship (USD $126,000) y en Agosto se llevó el WinCo Foods Portland Open by Kraft (USD $144,000). Esa tercera victoria le dio el Player of the Year Award –convirtiéndose en el primero de América Latina en recibirlo–, además de su tarjeta de clasificación directa (exención completa) para jugar en el PGA TOUR al año siguiente.

Brillante novato con USD $515,403 de ganancias, nos dijo en la ceremonia: “Me siento muy honrado. Pude liderar la gira 19 semanas después de ganar en México y hace cuatro meses jugué el Memorial Tournament, mi primer torneo del PGA, y quedé en el lugar 65. Creo que este año me ha preparado para el éxito que espero lograr en el máximo circuito”.

La temporada 2014-2015 del PGA TOUR comenzó por primera vez en Octubre y abarcó hasta Septiembre. Carlos debutó en el torneo inaugural: el Frys.com Open de Napa, California, y firmó una tarjeta de 287 golpes (-1) para terminar en el sitio 57. Participó en otros 29 torneos, pasó un total de 20 cortes y logró premios por USD $964,137, así como su primer Top 10 en el OHL Classic at Mayakobá de la Riviera Maya (9° sitio). Le preguntamos entonces si competir con las grandes figuras era una presión adicional: “De ninguna manera, por el contrario, sólo salgo a jugar con la mentalidad habitual de un torneo profesional, enfocándome cada día en mi juego para alcanzar el mejor lugar en la tabla”, respondió.

En el calendario 2015-2016 registró 29 salidas y salvó sólo 10 cortes, pero sus ganancias fueron de USD $263,466, casi cuatro veces menos que las del año anterior. Eso lo devolvió al Web.com Tour en 2017 y 2018, donde jugó 48 torneos, hizo 37 cortes y al concluir el segundo año se colocó muy bien en el sitio 24 del ranking –con cuatro Top 10, un subcampeonato y premios por USD $195,337– desempeño que garantizó su regreso al PGA TOUR.

Con un juego más asentado, Carlos Ortiz participó en 28 torneos y pasó 14 cortes en el calendario 2018-19, obteniendo tres Top 10 y un tercer sitio para acumular USD $1’073,962. Ese desempeño notable mejoró aún más en la gira 2019-20 gracias a 14 cortes en 22 eventos, incluidos tres Top 3 y su primer segundo lugar del PGA TOUR en el Mayakobá Golf Classic (jugado del 14 al 17 de Noviembre 2019). Sus ganancias crecieron a USD $1’631,474.

La actual temporada 2020-21 del PGA TOUR arrancó el 10 de Septiembre con el Safeway Open de Napa, California, donde logró el sitio 46. Siguieron en su agenda dos salidas con cortes que no pudo sortear, y dos más donde ocupó los sitios 48 y 35.

Entonces llegó en Noviembre su sexto torneo y la novena prueba del calendario: el Vivint Houston Open en el histórico par-70 del Memorial Park Golf Course, donde Carlos terminó el jueves con 67 golpes, 5 birdies y 2 bogeys (-3), y el viernes con score de 68: 4 birdies y 2 errores (-2). Al día siguiente Sam Burns salió como líder con 133 strokes (-7), seguido por Jason Day empatado con Carlos en 135 (-5), quien logró nuevamente 4 birdies y tiró un bogey. Aparecieron en esa jornada cuatro golfistas poderosos: el austríaco Sepp Straka, Dustin Johnson, Brooks Koepka y Hideki Matsuyama, con tarjetas de 66, 65, 65 y 63 respectivamente.

Al comenzar el domingo Burns mantenía el liderato con 201 golpes (-9) y tenía cinco jugadores al acecho: Ortiz y Day (202, -8), Straka (203), Johnson (204) y Aaron Wise (205). El juego de un futuro campeón requería enfoque, consistencia, seguridad para no permitirse un solo error. Carlos recorrió tres hoyos tranquilamente e hizo su primer birdie en el 4, luego consiguió otros dos en los hoyos 8-9, y uno más en el 16. Hasta ahí su tarjeta y la del día anterior coincidían totalmente, salvo por una diferencia gigante: el bogey del sábado en el hoyo 6 había desaparecido… y Carlos, después de lograr par en el 17, salió de la tee del hoyo 18 colocando un drive de 310 yardas a la derecha del fairway, para luego dar un segundo golpe que dejó la bola a 6.77 metros del hoyo, y finalmente hacer el birdie-putt ganador –quinto del día– entre gritos de “¡Vamos!” “Do it!” “¡Sí se puede!” “Gooo!” “¡Entraaa!”

Así, a pesar de los embates del #1 en el Official World Golf Ranking con su ronda dominical de 65 strokes, y del explosivo japonés que hizo un récord de 63, Carlos Ortiz cerró a lo grande el Vivint Houston Open 2020: una jornada sin errores, con 5 birdies y 65 golpes (-5) para obtener su primer campeonato PGA TOUR en su salida 118 dentro de la gira, con ventaja de dos golpes sobre Johnson y Matsuyama.

La victoria del guadalajareño avecindado en Dallas tuvo un registro de 67, 68, 67 y 65 (267 strokes), con 49 pares, 18 birdies y 5 bogeys (-13). Su premio es, por lógica, el más grande recibido jamás por un golfista mexicano: USD $1’260,000. Algo en verdad fenomenal.

Hace seis años afirmamos: “Que Carlos Ortiz ingrese al PGA TOUR es un acontecimiento histórico, porque desde hoy las cosas en el golf de nuestro país serán diferentes de como lo han sido hasta ahora, y de como seguirían siéndolo si ese ingreso no hubiese ocurrido. Él es la gran promesa del nuevo golf mexicano, y estamos seguros de que pronto celebraremos sus éxitos en la gira de golf profesional más importante del mundo”.

Hoy, con su Abierto de Houston y otros 117 torneos de la gira PGA TOUR –incluidos dos US Open y un PGA Championship– Carlos Ortiz Becerra ha logrado premios por USD $5’320,648 (sin contar los USD $837,514 obtenidos en 71 torneos y cuatro temporadas en el Web.com Tour/Korn Ferry Tour).

Además, obtuvo una exención para jugar libremente las temporadas PGA TOUR 2021-22 y 2022-23.

Sin COVID-19 su victoria en el complicado Memorial Park le habría dado el pase al Masters Tournament la semana siguiente. Pero deberemos esperar hasta Abril para verlo debutar en el Augusta National GC. Por ahora saltó 139 sitios en la clasificación FedEx Cup, quedando en 7°, y avanzó 94 lugares en el OWGR para colocarse como el 65 mejor golfista del mundo.

¡Muy bien hecho, Carlos! ¡Y a lo que sigue! 

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